Роден е на 8 септември 1916 г. във Видин. Учи в Музикалната академия – София и участва като хорист в националния хор „Гусла“. През 1938 г. постъпва като актьор във Врачанския театър, а през 1952 г. се премества в новообразувания  театър във Видин, чийто директор е от 1956г. до 1959 г.. Той е и първият директор при одържавяването на Драматичен театър – Монтана/1962-63/. От 1963 г. до пенсионирането си през 1976 г. играе на сцената на театъра във Враца.

Иван Атанасов има повече от 150 роли в театъра, сред които са – Валтер от „Тартюф“ на Молиер, Бойчо Огнянов от „Под игото“ на Иван Вазов, Хаджията от „Албена“ на Й.Йовков и много други.